Biografía de Dorothea Dix, abogada de los enfermos mentales

Dorothea Dix nació en Maine en 1802. Su padre era ministro, y él y su esposa criaron a Dorothea y a sus dos hermanos menores en la pobreza, enviando a veces a Dorothea a Boston con sus abuelos.

Después de estudiar en casa, Dorothea Dix se convirtió en maestra cuando tenía 14 años. A los 19 años comenzó su propia escuela de niñas en Boston. William Ellery Channing, un destacado ministro de Boston, envió a sus hijas a la escuela, y ella se acercó a la familia. También se interesó por el unitarianismo de Channing. Como profesora, era conocida por su rigor. Usó la casa de su abuela para otra escuela, y también comenzó una escuela gratuita, apoyada por donaciones, para niños pobres.

Luchando con su salud

A los 25 años Dorothea Dix se enfermó de tuberculosis, una enfermedad pulmonar crónica. Dejó la enseñanza y se centró en la escritura mientras se recuperaba, escribiendo principalmente para niños. La familia Channing la llevó con ellos en el retiro y en las vacaciones, incluyendo a St. Croix. Dix, sintiéndose algo mejor, volvió a enseñar después de unos años, añadiendo a sus compromisos el cuidado de su abuela. Su salud volvió a estar seriamente amenazada, se fue a Londres con la esperanza de que eso la ayudara a recuperarse. Estaba frustrada por su mala salud, escribiendo «Hay tanto que hacer…»

Mientras estaba en Inglaterra, se familiarizó con los esfuerzos de reforma de las prisiones y el mejor tratamiento de los enfermos mentales. Regresó a Boston en 1837 después de la muerte de su abuela y le dejó una herencia que le permitió centrarse en su salud, pero ahora con una idea en mente de qué hacer con su vida después de su recuperación.

Eligiendo un camino para reformarse

En 1841, sintiéndose fuerte y saludable, Dorothea Dix visitó una cárcel de mujeres en East Cambridge, Massachusetts, para enseñar la Escuela Dominical. Ella había oído hablar de las terribles condiciones allí. Investigó y se horrorizó especialmente al ver cómo se trataba a las mujeres declaradas dementes.

Con la ayuda de William Ellery Channing, comenzó a trabajar con reformadores masculinos muy conocidos, incluyendo a Charles Sumner (un abolicionista que se convertiría en senador), y con Horace Mann y Samuel Gridley Howe, ambos educadores de cierto renombre. Durante un año y medio Dix visitó prisiones y lugares donde se mantenía a los enfermos mentales, a menudo en jaulas o encadenados y a menudo abusados.

Samuel Gridley Howe (marido de Juliet Ward Howe) apoyó sus esfuerzos publicando sobre la necesidad de reformar el cuidado de los enfermos mentales, y Dix decidió que tenía una causa a la que dedicarse. Escribió a los legisladores del estado pidiendo reformas específicas, y detallando las condiciones que había documentado. Primero en Massachusetts y luego en otros estados como Nueva York, Nueva Jersey, Ohio, Maryland, Tennessee y Kentucky, abogó por reformas legislativas. En sus esfuerzos por documentar, se convirtió en una de las primeras reformadoras en tomar en serio las estadísticas sociales.

En Providence, un artículo que escribió sobre el tema generó una gran donación de 40.000 dólares de un empresario local, y pudo utilizarla para trasladar a algunos de los encarcelados por «incompetencia» mental a una situación mejor. En Nueva Jersey y luego en Pensilvania, ganó la aprobación de nuevos hospitales para enfermos mentales.

Esfuerzos federales e internacionales

Para 1848, Dix había decidido que la reforma debía ser federal. Después de un fracaso inicial, consiguió que el Congreso aprobara un proyecto de ley para financiar los esfuerzos de apoyo a las personas discapacitadas o con enfermedades mentales, pero el Presidente Pierce lo vetó.

Con una visita a Inglaterra, durante la cual vio la obra de Florence Nightingale, Dix logró que la Reina Victoria estudiara las condiciones de los enfermos mentales y obtuvo mejoras en los asilos. Pasó a trabajar en muchos países de Inglaterra, e incluso convenció al Papa de que construyera una nueva institución para enfermos mentales.

En 1856, Dix regresó a Estados Unidos y trabajó durante cinco años más abogando por fondos para los enfermos mentales, tanto a nivel federal como estatal.

La Guerra Civil

En 1861, con la apertura de la Guerra Civil Americana, Dix dirigió sus esfuerzos a la enfermería militar. En junio de 1861, el Ejército de los Estados Unidos la nombró superintendente de las enfermeras del ejército. Trató de modelar la atención de enfermería en la famosa obra de Florence Nightingale en la Guerra de Crimea. Trabajó para entrenar a mujeres jóvenes que se ofrecieron como voluntarias para tareas de enfermería. Luchó tenazmente por una buena atención médica, a menudo entrando en conflicto con los médicos y cirujanos. Fue reconocida en 1866 por el Secretario de Guerra por su extraordinario servicio.

Más tarde en la vida

Después de la Guerra Civil, Dix volvió a dedicarse a defender a los enfermos mentales. Murió a la edad de 79 años en Nueva Jersey, en julio de 1887.

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