Biografía de Dr. Francis Townsend

El Dr. Francis Everitt Townsend, nacido en una familia campesina pobre, trabajó como médico y proveedor de salud. Durante la Gran Depresión, cuando Townsend estaba en edad de jubilarse, se interesó en cómo el gobierno federal podía proporcionar pensiones de vejez. Su proyecto inspiró la Ley de Seguridad Social de 1935, que le pareció inadecuada.

Vida y profesión

Francis Townsend nació el 13 de enero de 1867 en una granja de Illinois. Cuando era adolescente su familia se mudó a Nebraska, donde fue educado durante dos años de escuela secundaria. En 1887, dejó la escuela y se mudó a California con su hermano, con la esperanza de hacerse rico en el boom inmobiliario de Los Ángeles. En cambio, perdió casi todo. Desanimado, regresó a Nebraska y terminó la escuela secundaria, y luego comenzó a trabajar en la granja en Kansas. Más tarde, comenzó la escuela de medicina en Omaha, financiando su educación mientras trabajaba como vendedor.

Después de graduarse, Townsend se fue a trabajar a Dakota del Sur en la región de Black Hills, entonces parte de la frontera. Se casó con una viuda, Minnie Brogue, que trabajaba como enfermera. Tuvieron tres hijos y adoptaron una hija.

En 1917, cuando comenzó la Primera Guerra Mundial, Townsend se alistó como oficial médico en el ejército. Regresó a Dakota del Sur después de la guerra, pero su mala salud, agravada por el duro invierno, le llevó a trasladarse al sur de California.

Se encontró, en su práctica médica, compitiendo con médicos establecidos más antiguos y con médicos modernos más jóvenes, y no le fue bien financieramente. La llegada de la Gran Depresión acabó con sus ahorros restantes. Pudo obtener un nombramiento como oficial de salud en Long Beach, donde observó los efectos de la Depresión, especialmente en los estadounidenses mayores. Cuando un cambio en la política local le llevó a la pérdida de su trabajo, se encontró una vez más en bancarrota.

El Plan de Pensión Rotatorio de Vejez de Townsend

La Era Progresista había visto varios movimientos para establecer pensiones de vejez y un seguro de salud nacional, pero con la Depresión, muchos reformadores se centraron en el seguro de desempleo.

A finales de sus 60 años, Townsend decidió hacer algo con respecto a la devastación financiera de los ancianos pobres. Imaginó un programa en el que el gobierno federal proporcionaría una pensión de 200 dólares al mes a todos los americanos mayores de 60 años, y vio esto financiado a través de un impuesto del 2% en todas las transacciones comerciales. El costo total sería mayor a 20 mil millones de dólares al año, pero él vio las pensiones como una solución a la depresión. Si los beneficiarios debían gastar sus 200 dólares en un plazo de 30 días, razonó, esto estimularía significativamente la economía, y crearía un «efecto de velocidad», terminando con la Depresión.

El plan fue criticado por muchos economistas. Esencialmente, la mitad de la renta nacional se destinaría al ocho por ciento de la población mayor de 60 años. Pero seguía siendo un plan muy atractivo, especialmente para las personas mayores que se beneficiarían.

Townsend comenzó a organizarse en torno a su Plan de Pensiones de Vejez (Townsend Plan) en septiembre de 1933 y creó un movimiento en pocos meses. Los grupos locales organizaron Clubes Townsend para apoyar la idea, y en enero de 1934, Townsend dijo que 3.000 grupos habían comenzado. Vendió panfletos, insignias y otros artículos, y financió un envío semanal nacional. A mediados de 1935, Townsend dijo que había 7.000 clubes con 2,25 millones de miembros, la mayoría de ellos personas mayores. Una campaña de peticiones llevó 20 millones de firmas al Congreso.

Animado por el inmenso apoyo, Townsend habló a las multitudes que lo animaban mientras viajaba, incluyendo dos convenciones nacionales organizadas en torno al Plan Townsend.

En 1935, animado por el apoyo masivo a la idea de Townsend, el New Deal de Franklin Delano Roosevelt aprobó la Ley de Seguridad Social. Muchos en el Congreso, presionados para apoyar el Plan Townsend, prefirieron poder apoyar la Ley de Seguridad Social, que por primera vez proporcionó una red de seguridad para los estadounidenses demasiado viejos para trabajar.

Townsend consideró que este era un sustituto inadecuado y comenzó a atacar furiosamente a la administración de Roosevelt. Se unió a populistas como el Rev. Gerald L. K. Smith y la Sociedad Share Our Wealth de Huey Long, y al Partido de la Unión Nacional para la Justicia Social y la Unión del Rev. Charles Coughlin.

Townsend invirtió mucha energía en el Partido de la Unión y en organizar a los votantes para que votaran por los candidatos que apoyaban el Plan Townsend. Calculó que el Partido de la Unión obtendría 9 millones de votos en 1936, y cuando los votos reales fueron menos de un millón, y Roosevelt fue reelegido en una avalancha, Townsend abandonó la política partidaria.

Su actividad política provocó conflictos en las filas de sus partidarios, incluida la presentación de algunas demandas. En 1937, Townsend fue llamado a testificar ante el Senado sobre las acusaciones de corrupción en el movimiento del Plan Townsend. Cuando se negó a responder a las preguntas, fue condenado por desacato al Congreso. Roosevelt, a pesar de la oposición de Townsend al New Deal y a Roosevelt, conmutó la sentencia de 30 días de Townsend.

Townsend continuó trabajando en su plan, haciendo cambios para intentar hacerlo menos simplista y más aceptable para los analistas económicos. Su periódico y su sede nacional continuaron. Se reunió con los presidentes Truman y Eisenhower. Seguía haciendo discursos apoyando la reforma de los programas de seguridad para la vejez, con audiencias en su mayoría de ancianos, poco antes de morir el 1 de septiembre de 1960, en Los Ángeles. En años posteriores, durante una época de relativa prosperidad, la expansión de las pensiones federales, estatales y privadas le quitó mucha energía a su movimiento.

Fuentes

  • Richard L. Neuberger y Kelley Loe, Un ejército de ancianos. 1936.
  • David H. Bennett. Demagogos en la depresión: Los radicales americanos y el Partido de la Unión, 1932-1936. 1969.
  • Abraham Holtzman. El Movimiento Townsend: Un estudio político. 1963.

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